Jean-René Chauvin, 1918-2011

Jean-René

Jean-René Chauvin died on 27 February 2011. Thus the number 201627, tattooed by the Nazis on his forearm when he was deported in 1943, will no longer testify to the barbarism of the past century.

Jean-René Chauvin had survived time spent in several concentration camps (Mauthausen, Auschwitz, Buchenwald), places where forced labour should finish you off in a short time. Escaping from exhaustion, illness, the deadly fights for a crust of stale bread and even an assassination plan fomented by the Stalinist cadres of one camp, Jean-René carried out the battle of memory, notably in producing his book A Trotskyist in the Nazi Hell, and in underlining the numerous features shared by the system of the Nazi concentration camps with that of the Gulag.

With the death of Jean-René, it is the departure of one of the last witnesses of a generation who embodied the possibility of victory against reaction, of remaking October, of defeating Franco, the possibility of stopping, through socialist revolution, a new world war more murderous than the previous one.

This generation had joined Trotsky in the 1930s without having known directly the retreat of the revolution at the very heart of the Third International with the defeat of the Left Opposition in Russia in 1928. Despite its ardour, his political determination to fight capitalism, in its “democratic” variant as well as its fascist, as well as Stalinism, this generation was beaten by the second world war even if that didn’t necessarily signify its physical death.

Jean-René Chauvin was born in 1918 shortly after the end of the war. His old father was a Guesdist leader of the SFIO [Section Française de l'Internationale Ouvrière – the French section of the Second International, the name of the Parti Socialiste (Socialist Party), from 1905 to 1970], a regular at the congress of the International before 1914, who was always amazed by the dominant role played from outside in world affairs by an isolated émigré by the name of Lenin.

From high school, participating in the Young Socialists at Bordeaux, Jean-René sympathised with the Gauche Révolutionnaire [Revolutionary Left], a left-wing tendency in the SFIO, led by Marceau Pivert, but it was the impact of the civil war in Spain and the announcement of the August 1936 Moscow trials which led him to Trotskyism. All his life he retained the air of a young man. However, his political journey of more than 75 years in the camp of revolutionary socialism would have seen many events that should make one old before one’s time.

Besides the trauma of deportation, Jean-René knew the tragic fate of Trotskyism coming out of this bloody event of the past century which was the second world war. Whereas the Fourth International had been launched in 1938 on the expectation that, in the following 10 years, in the tumult of the world war which was coming and of the revolutions which would follow it, not a stone would remain undisturbed of the traditional organisations, the reality of the post-1945 years was quite otherwise.

Instead of the collapse of Stalinism, we saw its extension beyond the frontiers of the Soviet Union across the eastern half of Europe while in Asia, it subjugated hundreds of millions of people in several countries (China, North Korea, North Vietnam). In place of drawing from this adequate conclusions in recognising this defeat of the working class along with the maintenance of Stalinism and capitalism, complicit in this new division of the world and in the wiping out of the workers movement, all the while staying simultaneously ferociously hostile to each other, the Trotskyist movement after Trotsky proceeded to a self-destructive rationalisation in decreeing that there had been no defeat. On the contrary, it affirmed that there had been an uninterrupted extension of the world revolution in the measure that one saw the appearance of armed movements fighting Western imperialism with AK-47s and other Soviet military supplies.

Jean-René Chauvin took part, with Yvan Craipeau, in the majority abusively qualified as “right-wing” which briefly led the PCI (Parti Communiste Internationaliste [International Communist Party]), the French section of the Fourth International, in 1947-1948. This leadership could not resist disenchantment, despite the wave of strikes of 1947, among them the famous Renault strike. The PCF proceeded to have the upper hand for a long time, until its place was contested by May 1968.

The Craipeau tendency refused this rationalisation, leaning on the dogma of “degenerated workers’ state” which denided that the period opened by 1917 had closed. It searched to influence larger sectors, notably among the Young Socialists who at the time experienced a very promising push to the left (NB: the career of Pierre Mauroy, now at the heart of the Socialist Party, began by the repression of this push to the left of the Young Socialists and the exclusion of the “dangerous” Trotskyists…) The conditions at the time did not permit the “right” leadership of the PCI to hold, with a party pulled about by the challenges of the new world situation and the triumphal continuance of Stalinism. There was the debacle with, for some, the ephemeral adventure of the RDR (Rassemblement Démocratique Révolutionnaire [Revolutionary Democratic Assembly]). In those years, even if political success was not on the cards, Jean-René hardened by his bitter experience of the Nazi camps took part in the activity of denouncing the Stalinist camps.

At the start of the 1950s, with the struggle against the Algerian war, the birth of the PSU (Parti Socialiste Unifié [United Socialist Party]), and the activities of the Revolutionary Socialist Tendency at its heart, that generation prepared May 1968. After the PSU, it was the Ligue Communiste Révolutionnaire (LCR) but this organisation, which Jean-René would participate in over several decades, would never be the legitimate heir of the POI of 1936, scattered by the test of the war, nor even of the PCI of the Liberation, weakened in 1948 before going dark in the crisis of 1952-53. Jean-René thus retain a label of independent Trotskyist despite several spells in the LCR. In recent years, the sectarian-electoralist evolution of the LCR, now the New Anti-capitalist Party (NPA), symbolised by figure of The Postman (Olivier Besancenot), will always see Jean-René and some other “old Trotskyists”remind us of the ABCs of the workers’ united front against the right and the MEDEF [Mouvement des Entreprises de France – similar to the bosses' CBI in the UK).

After the death of Wilebaldo Solano last September, the death of Jean-René Chauvin marks the passing of the generation which was to carry the Fourth International, founded by Trotsky for victory “within 10 years” and not just for holding out and watching on.

Reading:
Un trotskiste dans l'enfer nazi, Mathausen-Auswitch-Buchenwald (1943-1945)
Jean-René Chauvin
Éditions Syllepse, 2006
ISBN : 2-84950-093-3

Glossary:
GR: Gauche Révolutionnaire [Revolutionary Left], left-wing tendency in the SFIO, led by Marceau Pivert, partisan of a "fighting popular front" and famous for his editorial of June 1936 "everything is possible!". Will form the PSOP, Parti Socialiste Ouvrier Paysan in 1938 when the governmental experience of the popular front will already have been set back.

POI: Parti Ouvrier Internationaliste [International Workers’ Party], official section of the Trotskyist movement in France in 1936 up to the fusion of 1944, under different names after June 1940.

PCI: Parti Communiste Internationaliste [International Communist Party], the name of the French section of the Fourth International after the reunification of three Trotskyist groups in 1944, after that, the reality of this organisation evolved after the departures of 1948. In 1952-53, during the Pabloist crisis, the PCI majority was excluded from the FI by Pablo. The Lambertists, whose current did not exist in 1953, sought to maintain the fiction of a continuity from 1944 to the current years, re-using the logo in 1981 only to drop it later.

PSU: Parti Socialiste Unifié [United Socialist Party], originating in 1958 from the crisis of the SFIO engendered by the Algerian war and which amalgamated the socialist opponents of the war, communists refusing the false destalinisation of the PCF [French Communist Party], militant Christian workers, Trotskyist militants, survivors of the crises of the movement after the Liberation, and even some bourgeois politicians such as Pierre Mendés-France in search of a home. On its peak in 1968, before beginning its long agony until its disappearance inside the PS [Socialist Party] in 1981.

RDR: Rassemblement Démocratique Révolutionnaire [Revolutionary Democratic Rally], political adventure attempted in 1948 with, among others, Jean-Paul Sartre, which dispersed as quickly as it was launched.

SFIO: Section Française de l'Internationale Ouvrière [French section of the Workers' International], the name of the Parti Socialiste [Socialist Party], from 1905 to 1970, before this last was reborn under its current name with the Épinay congress from which Mitterrand emerged as the great victor.

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Jean-René Chauvin est décédé le 27 février 2011. Ainsi le matricule 201627, tatoué par les nazis sur l'avant-bras de Jean-René Chauvin lors de sa déportation en 1943, ne témoignera plus contre la barbarie du siècle passé.


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Jean-René Chauvin avait survécu à la fréquentation de plusieurs camps de concentration (Mathausen, Auschwitz, Buchenwald), là où le travail forcé devait vous achever en peu de temps. Échappant à l'épuisement, à la maladie, aux bagarres mortelles pour un bout de pain rassi et même à un projet d'assassinat fomenté par l'encadrement stalinien d'un camp, Jean-René avait mené le combat de la mémoire, notamment en rédigeant son livre "Un trotskiste dans l'enfer nazi", et en soulignant les nombreux points communs du système concentrationnaire nazi avec celui du Goulag.

Avec la disparition de Jean-René, c'est le départ d'un des derniers témoins d'une génération qui avait incarné la possibilité de la victoire contre la réaction, de refaire Octobre, de vaincre Franco, la possibilité d'empêcher par la révolution socialiste une nouvelle guerre mondiale plus meurtrière que la précédente.

Cette génération avait rejoint Trotsky dans les années 30 sans avoir connu directement le recul de la révolution au sein même de la 3ème Internationale avec la défaite de l'Opposition de gauche en URSS en 1928. Malgré son ardeur, sa détermination politique à combattre le capitalisme aussi bien sous sa variante "démocratique" que fasciste ainsi que le stalinisme, cette génération fut vaincue par la seconde guerre mondiale même si cela ne signifiait pas nécessairement sa mort physique.

Jean-René Chauvin était né en 1918 peu de temps avant la fin de la guerre. Son vieux père était un dirigeant guesdiste de la SFIO, familier des congrès de l'Internationale avant 1914, qui s'étonnait toujours du rôle prépondérant pris ultérieurement dans les affaires du monde par un émigré isolé du nom de Lénine.

Dés le lycée, participant aux Jeunesses socialistes à Bordeaux, Jean-René sympathise avec la GR de Pivert mais c'est l'impact de la guerre civile en Espagne et l'annonce des procès d'aout 1936 à Moscou qui le mènent au trotskisme. Il gardera toute sa vie un air d'éternel jeune homme. Pourtant, son parcours politique de plus de 75 ans dans le camp du socialisme révolutionnaire aura vu bien des événements propres à prendre un coup de vieux précoce.

En plus du traumatisme de la déportation, Jean-René a connu le destin tragique du trotskisme au sortir de cet événement charnière du siècle passé que fut cette guerre mondiale. Alors que la Quatrième Internationale avait été lancée en 1938 sur le pronostic que, dans les 10 prochaines années, dans le tumulte de la guerre mondiale qui venait et des révolutions qui s'en suivraient, "il ne resterait pas pierre sur pierre des organisations traditionnelles", la réalité des années post-1945 fut toute autre.

A la place de l'écroulement du stalinisme, on assista à son extension au-delà des frontières de l'Union soviétique sur la moitié orientale de l'Europe tandis qu'en Asie, il assujettissait des centaines de millions de personnes en plusieurs pays (Chine, Corée du nord, Nord-Vietnam). Au lieu d'en tirer les conséquences adéquates en reconnaissant cette défaite de la classe ouvrière avec le maintien conjoint du stalinisme et du capitalisme, complices dans ce nouveau partage du monde et dans l'écrasement du mouvement ouvrier tout en restant simultanément férocement concurrents, le mouvement trotskiste après Trotsky procéda à une rationalisation auto-destructrice en décrétant qu'il n'y avait pas de défaite. Au contraire, il affirma qu'il y avait extension ininterrompue de la révolution mondiale au fur et à mesure de l'apparition de mouvements armés combattant l'impérialisme de l'Ouest avec des AK-47 et autres fournitures militaires soviétiques.

Jean-René Chauvin fit partie, avec Yvan Craipeau, de la majorité abusivement qualifiée de "droitière" qui dirigea brièvement le PCI, section française de la Quatrième Internationale, en 1947-1948. Cette direction ne tiendra pas face au désenchantement, malgré la vague de grèves de 1947, dont la fameuse grève Renault. Le PCF allait tenir le haut du pavé pour longtemps avant que sa place ne soit contestée avec Mai 68.

La tendance de Craipeau refusait cette rationalisation appuyée sur le dogme de "l'État Ouvrier dégénéré" qui niait la fermeture de la période ouverte par 1917. Elle cherchait à influencer des secteurs plus larges, notamment du côté des Jeunesses socialistes qui connurent alors une poussée à gauche fort prometteuse (nota : la carrière de Pierre Mauroy au sein du PS débuta par la répression de cette poussée à gauche des JS et l'exclusion des "dangereux" trotskistes...) Les conditions du moment ne permirent pas à la direction "droitière" du PCI de tenir, avec un parti tiraillé par les interrogations sur la nouvelle situation mondiale et le maintien triomphal du stalinisme. Ce fut la débâcle avec, pour certains, l'aventure éphémère du RDR. En ces années-là, même si les succès politiques ne furent pas au rendez-vous, Jean-René fort de l'amère expérience des camps nazis participa à l'activité de dénonciation des camps staliniens.

A partir du milieu des années 50, avec la lutte contre la guerre d'Algérie, la naissance du PSU, et les activités de sa Tendance socialiste-révolutionnaire en son sein, cette génération prépara Mai 68. Après le PSU, ce fut la LCR mais cette organisation que Jean-René allait fréquenter pendant plusieurs décennies ne sera jamais l'héritière légitime du POI de 1936, éparpillé par l'épreuve de la guerre, ni même du PCI de la Libération, affaibli dès 1948 avant de sombrer dans la crise de 1952-53. Jean-René gardera ainsi une étiquette de trotskiste indépendant malgré plusieurs passages dans la LCR. Ces dernières années, l'évolution sectaire-électoraliste de cette dernière, devenue NPA, symbolisée par la figure du Facteur (Olivier Besancenot), verra toujours Jean-René et quelques autres "vieux trotskistes" rappeler le B-A BA du Front unique ouvrier contre la droite et le MEDEF.

Après la disparition de Wilebaldo Solano en septembre dernier, la mort de Jean-René Chauvin marque le départ de la génération qui devait porter la Quatrième Internationale, fondée par Trotski pour vaincre "d'ici dix ans" et non pas pour tenir ou témoigner.

Olivier Delbeke

A lire :
Un trotskiste dans l'enfer nazi, Mathausen-Auswitch-Buchenwald (1943-1945)
Jean-René Chauvin
Préface de Michel Lequenne
Éditions Syllepse, 2006
245 pages
ISBN : 2-84950-093-3

Lexique :
GR : Gauche Révolutionnaire, tendance de gauche dans la SFIO, dirigée par Marceau Pivert, partisan d'un "Front populaire de combat" et célèbre pour son éditorial de début juin 1936 "tout est possible !". Formera le PSOP, Parti Socialiste Ouvrier Paysan en 1938 alors que l'expérience gouvernementale du front populaire aura déjà tourné à l'échec.

POI : Parti Ouvrier Internationaliste, section officielle du mouvement trotskiste en France en 1936 jusqu'à la fusion de 1944, sous différentes appellations après juin 1940.

PCI : Parti Communiste Internationaliste, nom de la section française de la Quatrième Internationale à partir de la réunification de 3 groupes trotskistes en 1944, par la suite, la réalité de cette organisation évolua après les départs de 1948. En 1952-53, durant la crise pabliste, le PCI majoritaire fut exclue de la QI par Pablo. Les lambertistes, dont le courant n'existait pas en 1953, ont cherché à entretenir la fiction d'une continuité de 1944 aux années présentes en ressortant le sigle en 1981 pour l'abandonner ensuite.

PSU : Parti Socialiste Unifié, né en 1958 de la crise de la SFIO engendrée par la guerre d'Algérie et qui amalgama des opposants socialistes à la guerre, des communistes refusant la fausse déstalinisation du PCF, des militants ouvriers chrétiens, des militants trotskistes rescapés des crises du mouvement après la Libération, et même des politiciens bourgeois comme Pierre Mendés-France en quête de logis. A son apogée en 1968, avant d'entamer une lente agonie jusqu'à sa disparition dans le PS en 1981.

RDR : Rassemblement Démocratique Révolutionnaire, aventure politique tentée en 1948 avec, entre autre Jean-Paul Sartre, qui se dispersera aussi rapidement qu'elle fut lancée.

SFIO : Section Française de l'Internationale Ouvrière, nom du Parti Socialiste, de 1905 à 1970, avant que ce dernier ne renaisse sous son appellation actuelle avec le congrès d'Épinay dont Mitterrand sortit grand vainqueur.

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A new web site based upon JR Chauvin's archives

A new website based upon the documents from Jean-René Chauvin given to the Centre d’Histoire du XXe siècle (UMR CNRS / université Paris 1) is now available.

This site is also offering links related to others militants from the trotskyist tradition (Yavn Craipeau, Michel Lequenne, Jenny Plocky, Eliane Ronel-Berthomé, Henri Berthomé), the left wing of the SFIO (around Pivert or Zyromski) or the Ecole Emancipée milieu.

Some documents in PDF files and a lot of videos ! And a wide historical range from the 30s to 2000s !

Due to the involvement of JR's father in the pre-1914 SFIO (he was a SFIO MP and a fellow of Jules Guesde), there is also some documents about that early period.